News | My new role in the Senate

13 October 2016

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Senate reform is occurring now, consistent with the Prime Minister’s vision of recreating it as a more independent, transparent, accountable and non-partisan Institution. A significant part of that reform is the re-defining of several key positions in the Senate.  Another part is the Prime Minister’s determination to appoint only new Senators who will sit as Independents and will not join party-affiliated caucuses. These measures have catalyzed changes that will have an historic impact on how the Senate functions and, hopefully, how it is perceived by the public.

In May, I made the difficult decision to leave the Senate Liberal Caucus and sit as an Independent.  Shortly thereafter, I assumed the position of Government Liaison in the Senate. This is one of three newly-defined positions appointed under the authority of the Prime Minister to facilitate the operations and the transformation of the Senate.   The other two positions are the Government Representative and the Deputy Representative.   The three positions must be filled by Independent Senators.

Here is a more detailed explanation of the role of Government Liaison in the Senate, and why I agreed to take on the position:

The Position:

Traditionally, the party caucus in the Senate with the same party affiliation as the Government party, the Prime Minister’s party, in the House of Commons was designated the government caucus in the Senate.  Senators in that caucus would be full-fledged participants in their National Party Caucus along with the Prime Minister, Cabinet ministers and all the MPs of that party.  In addition, the Prime Minister would appoint the leadership group of the Senate government caucus, the Leader, Deputy Leader, Whip and Deputy Whip.  This leadership and the Senators in the government caucus would generally work to facilitate the passage of government legislation and other business when it got to the Senate.

All that changed for the Liberal Senators and the structure of the Senate when Mr. Trudeau removed Liberal Senators from the National Liberal Caucus in January of 2014. So, when Prime Minister Trudeau won the election in 2015 and became Prime Minister, the Liberal Senators’ caucus was not in a position to be designated the government’s caucus in the Senate nor would the Prime Minister appoint their leadership as his representatives in the Senate.

Yet, the Government still needs representatives in the Senate to organize the process by which government business is dealt with in the Senate. And, as the Senate makes a profound transition to a Chamber of independent, non-party affiliated Senators, these representatives will also be engaged in facilitating the restructuring of Senate rules and practices to accommodate this transition.

So, in April of this year, Senator Peter Harder was appointed as Government Representative (formerly the Leader position); Senator Diane Bellemare was appointed Government Deputy Representative (formerly Deputy Leader position); and I was appointed Government Liaison (formerly the Whip position). The Deputy Government Liaison (formerly Deputy Whip) remains open.

Senator Harder has had a distinguished career as a senior public servant, serving as Deputy Minister in several departments and serving both Liberal and Conservative prime ministers over the years.   Senator Bellemare is a distinguished economist and academic who left the Conservative caucus to sit as an Independent before being offered her position as Deputy Representative.

As a group, led by Senator Harder:

a.     We work with the Senate party caucuses and the independent Senators to organize the business of the Senate with a view to ensuring that Government business, and private members’ business, is dealt with effectively and efficiently. 

b.     Since we have no one to “whip” in the old and archaic meaning of that Parliamentary term, and we have no caucus whose support is a given, we have to facilitate the development of support for Government legislation. This has already taken several forms: bringing Cabinet Ministers before the Senate as participants in Senate Question Period and in Committee of the Whole; representing Senators’ concerns directly back to the government to encourage amendments to legislation where that might be required;

c.     We are working with Senators to change Senate rules and practices to allow for the equal treatment and equal role of independent Senators. Progress is being made, but there is much still to be done in this regard.

Why I took the Position:

While the Senate has throughout its history done remarkable and important work, it became very obvious to me that there is an increasing need and demand for the institution to be modernized:

a.     The Supreme Court ruled recently that the Senate is an integral part of Canada’s Parliamentary system and needs to be a complementary chamber to the House of Commons.  A simple mirror image of the House is not enough. This raises doubts about whether the Senate should actually be elected and whether is should have the same partisan, party-based structure as the House.

b.     The spending scandals of the past several years significantly eroded the credibility of the Senate amongst Canadians.

c.     It has become very apparent, that no matter what the role party-affiliated caucuses might play in the Senate, Canadians are fed-up with partisanship and any manifestation of it in the Senate, in particular.

It is in that context that the Prime Minister set in motion an inevitable, inexorable process that will create a Senate of Independent Senators, by removing the Liberal Senators from his caucus and by committing to appoint only new Senators who will sit as independents.

It is no longer even a question of whether this is going to happen; it is a question of how do we make it work.   When offered the chance to play a formal role in making this transition to a modernized, renewed Senate work, I felt it was a duty and a responsibility I had to accept. I am honoured to have been given the unique opportunity to serve as Government Liaison, in order to help build a more transparent, non-partisan, accountable Senate.

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Mon nouveau rôle au Sénat

Le Sénat est en pleine réforme dans le but de devenir une institution plus indépendante, plus transparente, plus responsable et plus impartiale, conformément à la vision du premier ministre. Un volet important de la réforme consiste à redéfinir plusieurs postes clés au Sénat. À cela s’ajoute la détermination du premier ministre de nommer uniquement de nouveaux sénateurs qui siégeront comme indépendants et qui ne se joindront à aucun caucus affilié à un parti. Ces mesures ont entraîné des changements qui auront une incidence historique sur la façon dont le Sénat fonctionne et, nous l’espérons, sur la façon dont il est perçu par le public.

En mai, j’ai pris la décision difficile de quitter le caucus libéral du Sénat et de siéger comme indépendant. Peu après, j’ai été appelé à servir d’agent de liaison du gouvernement au Sénat. Il s’agit d’un des trois nouveaux postes nommés sous l’autorité du premier ministre afin de faciliter les activités et la transformation du Sénat. Les deux autres postes sont ceux de représentant du gouvernement et de représentant adjoint. Les trois postes doivent être occupés par des sénateurs indépendants.

Voici une explication plus détaillée du rôle de l’agent de liaison du gouvernement au Sénat et de la raison pour laquelle j’ai accepté le poste :

1.     Le poste

Traditionnellement, le caucus du gouvernement au Sénat désignait le caucus ayant la même affiliation politique que celle du parti ministériel, c’est-à-dire le parti du premier ministre, à la Chambre des communes. Les sénateurs faisant partie de ce caucus participaient pleinement à leur caucus national, de pair avec le premier ministre, les ministres du Cabinet et tous les députés du parti. De plus, le premier ministre nommait les membres du groupe de direction du caucus du gouvernement au Sénat, à savoir le leader, le leader adjoint, le whip et le whip adjoint. Ces dirigeants et les sénateurs du caucus du gouvernement travaillaient généralement à faciliter l’adoption de projets de loi d’initiative parlementaire et d’autres dossiers renvoyés au Sénat.

Tout cela a changé pour les sénateurs libéraux et la structure du Sénat lorsqu’en janvier 2014, M. Trudeau a demandé aux sénateurs libéraux de quitter le caucus national. Donc, lorsque le premier ministre Trudeau est devenu premier ministre après avoir remporté les élections de 2015, le caucus des sénateurs libéraux ne pouvait pas être désigné caucus du gouvernement au Sénat, d’autant plus que le premier ministre ne comptait pas nommer leurs dirigeants comme ses représentants au Sénat.

Pourtant, le gouvernement a toujours besoin de représentants au Sénat pour organiser le processus par lequel les initiatives ministérielles sont traitées au Sénat. Et, comme le Sénat s’engage dans une transition profonde en vue de devenir une Chambre de sénateurs indépendants et non affiliés à un parti, ces représentants s’occuperont également de faciliter la restructuration des règles et des pratiques du Sénat afin de favoriser une telle transition.

C’est ainsi qu’en avril dernier, le sénateur Peter Harder a été nommé représentant du gouvernement (ancien poste de leader); la sénatrice Diane Bellemare, quant à elle, a été nommée représentante adjointe du gouvernement (ancien poste de leader adjoint); et, pour ma part, j’ai été nommé agent de liaison du gouvernement (ancien poste de whip). Le poste d’agent adjoint du gouvernement (ancien poste de whip adjoint) demeure vacant.Le sénateur Harder a eu une carrière distinguée comme haut fonctionnaire, ayant été sous-ministre auprès de plusieurs ministères et ayant servi plusieurs premiers ministres – tant libéraux que conservateurs – au fil des ans. La sénatrice Bellemare est une économiste et une universitaire de renom qui a quitté le caucus conservateur pour siéger comme indépendante avant de se voir offrir son poste de représentante adjointe.

 En tant que groupe, dirigé par le sénateur Harder :

 a.    Nous collaborons avec les caucus des partis représentés au Sénat et les sénateurs indépendants à l’organisation des travaux du Sénat en vue de nous assurer que les affaires émanant du gouvernement et des députés sont traitées de manière efficace et efficiente.

 b.    Comme nous n’avons plus de « whip » (qui signifie « fouet » en anglais dans le sens archaïque de ce terme parlementaire) et que nous sommes privés de l’appui garanti d’un caucus, nous devons trouver des moyens de recueillir un soutien à l’égard des projets de loi d’initiative parlementaire. Ces efforts ont déjà pris plusieurs formes : la convocation des ministres du Cabinet devant le Sénat pour qu’ils participent à la période des questions au Sénat et au Comité plénier; le fait de présenter les préoccupations des sénateurs directement au gouvernement afin d’encourager les modifications législatives qui pourraient s’imposer;

 c.     Nous travaillons avec les sénateurs à modifier les règles et les pratiques du Sénat afin de permettre aux sénateurs indépendants de jouir d’un traitement égal et de jouer un rôle égal. Nous réalisons des progrès, mais il reste encore beaucoup à faire à cet égard.

2.    Pourquoi j’ai accepté le poste

Bien que le Sénat ait accompli des travaux remarquables et importants tout au long de son histoire, je me suis rendu à l’évidence qu’il est de plus en plus nécessaire de moderniser l’institution : 

a.     La Cour suprême a récemment statué que le Sénat fait partie intégrante du système parlementaire du Canada et doit jouer un rôle complémentaire à celui de la Chambre des communes. Il ne suffit pas d’être un simple reflet de la Chambre. Voilà qui soulève des doutes quant à la question de savoir si le Sénat devrait être élu et s’il devrait avoir la même structure partisane que celle de la Chambre.

b.     Les scandales de dépenses des dernières années ont gravement miné la crédibilité du Sénat aux yeux des Canadiens.

c.      Il est devenu très apparent que, peu importe le rôle joué par les caucus affiliés à un parti au Sénat, les Canadiens en ont assez de la partisanerie et de toute manifestation de sectarisme politique, surtout au Sénat.

C’est dans ce contexte que le premier ministre a mis en branle un processus inévitable et inexorable visant à créer un Sénat composé de sénateurs indépendants, en excluant les sénateurs libéraux de son caucus et en s’engageant à ne nommer que de nouveaux sénateurs qui siégeront comme indépendants.

La question n’est plus de savoir si une telle éventualité se concrétisera, mais bien comment nous devons nous y prendre. Quand on m’a offert la chance de jouer un rôle officiel dans la transition vers un Sénat modernisé et renouvelé, j’ai estimé qu’il s’agissait là d’un devoir et d’une responsabilité que je ne pouvais refuser. Je suis honoré d’avoir cette occasion unique d’aider à créer un Sénat plus efficace et, à ce titre, mon nouveau rôle d’agent de liaison du gouvernement au Sénat est une fonction que je prends très au sérieux.


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